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“A stranger wends through twilit wheat fields in the exquisite opening moments of Govinda Van Maele’s fiction feature debut [starring Phantom Thread’s Vicky Krieps] … By the following morning he’s courted by an elder who finds him a gig and lodging—and then Gutland quietly maunders from folktale to pastoral noir to Polanski-esque uncanny and, finally, back to folk tale. Call it a ‘village film,’ with an eerie ambiance of secrets, insularity and sinister solidarity.” —José Teodoro

 

 
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"A man with a secret hides out in a place with a secret in this intriguing debut from Luxembourg.  […] Handsomely shot on 35mm, the photography has a pleasing visual rhythm. The frame is frequently carved into sections: by reflections, by the frame of a bus stop and, in one of the most chilling sequences, by rows of maize in which Jens finds himself threatened. The same landscape, shot at different times of the day, and the season, takes on an unknowably mercurial character. And the country nights are fringed with the kind of inky darkness that could swallow a character whole, like the slurry pit which provides such an ominous motif throughout the picture."

 

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[Gutland] fascinatingly blurs the line between fantasy and reality, from the eerie intro all the way through to a surprise finale that raises goosebumps. […] The scariest run through a cornfield since Cary Grant outraced a plane in North by Northwest.

 

 
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[Gutland] recalls The Stepford Wives by way of David Lynch, but replaces any struggle between good and evil with evil’s unchecked prevalence. Bad men become redeemable as good people prove to be monsters. And before it’s over we’re left to wonder if two wrongs do make a right. This duplicity is necessary for success and a credit to Van Maele’s handle on his aesthetic. There’s something about the pastoral calm of farmland hiding dark emotional secrets that excels. 

 

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Alongside a fluid ensemble of performances, Van Maele cleverly deceives the viewers’ presuppositions of the film’s tone. It is never a jarring, dichotomic semblance of mood, but one that steadily evolves from melancholy to that of pensive misfortune and lunacy. From there, a brilliant score swells and swimmers as the plot progresses; thus, enhancing this anxiety-filled experience of “Gutland.”

 

 
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Upon first impression, Gutland seems like a rustic but warm film about life in the European countryside; its assured cinematography equally sensitive to the particularities of 35mm when shooting the vast and shimmering wheat fields as it is in its dim but sultry domestic spaces. Yet little by little, the film’s air of social realism is distorted with touches of surrealism, as the sinister histories of both the town and its newcomer start to reveal themselves. As it turns out, the only way for Jens to avoid being found by the shades of his past is for him to “be found”— in the spiritual sense—and embrace this new identity he is being coerced into.

 

 

By shooting on 35mm film and on location, the director and his DoP, his brother Narayan Van Maele, have created a film that masquerades as a slow-burning documentary, where fantasy intrudes at random and unexpected moments, just like the hero does. Gutland could be a fable rooted in Central European tradition, where reality is far more horrifying.

 

 
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Mysterious, metaphysical, and shrouded in shadows, Govinda Van Maele's feature debut GUTLAND lives up to the unlikely tag of "surrealist rural noir." […] Featuring a small town with an undertow of clandestine sexuality, and characters whose identities morph gradually, almost imperceptibly, throughout, the film plays like Lynch's BLUE VELVET crossed with Kiarostami's CERTIFIED COPY. […] GUTLAND offers an ingenious parable for the immigrant experience of melting into a new culture—potent both as metaphor and mystery. It also works as a satire of conformity, domestication, and the spirit of nativism on the rise in the EU (as well as in the US), as well as what we might conceive of as the red/blue—here the provincial/urban—divide.

 

 

Nous n’en dévoilerons évidemment pas la nature mais le brillant climax, ironique et cruel, parvient à surprendre et à donner la chair de poule comme le faisaient autrefois les meilleurs récits concoctés par Rod Serling ou Richard Matheson. Le réalisateur s’amuse à jouer avec la perception du réel, à brouiller les pistes et à faire subir à son héros, dont la transformation progressive atteint son paroxysme lors d’une scène finale étonnante, un mémorable lavage de cerveau. Reste à savoir si la victime n’est pas consentante dans une certaine mesure, résignée à laisser son identité au vestiaire afin de jouir des richesses offertes par ses bourreaux. La métamorphose graduelle, physique et psychologique, de cet homme sans cesse soumis à la tentation, est l’un des aspects les plus fascinants de cette réussite inattendue.

 

 
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In seinem ersten langen Spielfilm, der in Toronto uraufgeführt wurde, beweist [Govinda Van Maele] eine erstaunlich sichere Hand, wenn es darum geht, irritierende Zwischentöne zu gestalten, seelische Abgründe hinter biederen Fassaden spürbar zu machen und die Grenzen zwischen Realität und Fantasie zu verwischen. Auch seine versierte Kombination zwischen Film-noir- und melancholischem Dorfdrama-Sujets lässt erkennen, dass der Regisseur das rustikale Milieu gut kennt. […] Als szenisches Meisterstück erweist sich eine Odyssee im riesigen Maisfeld, in dem Jens ein verendetes Wildtier suchen soll, aber dann von einem gigantischen Mähdrescher gejagt wird. Eine exzellente Hommage an Hitchcocks Klassiker „Der unsichtbare Dritte“, in der Frederick Lau in die Fußstapfen von Cary Grant tritt. Mit der charmanten Vicky Krieps, dem steil aufsteigenden luxemburgischen Star, […] bildet Lau ein Dream-Team, bei dem die erotischen Funken glaubhaft stieben.

  •  Reinhard Kleber / Filmecho

 

 

Agrarrealismus, Urlaubsromantik und unwirkliche Genreanleihen geben dem Film immer neue Impulse. Dabei bleibt Van Maele stets so flexibel, dass sich sein Film keiner dieser Spielarten ganz verschreiben muss. Mit Leichtigkeit lässt er die pittoreske Heimatfilmidylle in den Schlund des bitterbösen Genrefilms blicken, ohne sich in gängigen Muster von Thriller oder Horror zu verfangen. Die surreale Färbung, die viele der Geheimnisse umgibt, bettet sich passgenau in das Sozialgefüge des Landlebens ein. „Gutland“ ist kein Film der das Land als ein reines Setting begreift, um das darin verborgene Horrorszenario nach außen zu kehren. Van Maele füllt die Abgeschiedenheit mit Leben und findet so einen erfrischenden, neuen Entwurf der filmischen Stadtflucht.
 

 

 
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GUTLAND compte parmi ce que le cinéma luxembourgeois a réalisé de plus pur et de plus viscéral à ce jour. Sans trop révéler de l’histoire qui est bien plus complexe et profonde qu’il n’y parait à première vue, ce film méchant voire empoisonné révèle la face cachée d’une âme luxembourgeoise parfois mesquine, dont la noirceur et la puanteur se révèlent ces jours-ci à travers les messageries sociales et une forme de xénophobie qu’on n’espérait jamais voir se propager dans notre pays. Personne n’est innocent dans ce “Heimatfilm”  qui fait très mal et qui fera jaser ceux qui ont décidé une fois pour toute qu’ils veulent rester ce qu’ils sont. Cinq étoiles amplement méritées pour Govinda Van Maele et son savant mélange entre acteurs professionnels et non-professionnels, dont certains font vraiment peur.

 

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Quand un film luxembourgeois comme « Gutland » est hypé des semaines à l’avance par un flot interminable de communiqués de presse, de critiques bienveillantes et de campagnes sur les réseaux sociaux, on a tendance à rester un peu réticent en allant le voir – au vu des tant de fois où la marchandise ne correspondait pas vraiment à la publicité. Pourtant, le pari de Govinda Van Maele est plus que réussi : mettre en place une constellation crédible avec de multiples possibilités pour faire diverger la narration, et puis prendre un chemin pour le moins inattendu. L’induction en erreur du spectateur est une des disciplines les plus difficiles du septième art, et très souvent elle ne fonctionne pas. Mais quand elle marche – comme dans certains films de Hitchcock ou encore dans « The Sixth Sense » de M. Night Shyamalan –, elle rend le film inoubliable.

 

 
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Et ass wuel kaum en Zoufall, datt GUTLAND just elo an d’Kinoe kënnt, wou och an dësem Land Friemefeindlechkeet a Xenophobie sech (virun allem) op de sozialen Netzwierker ausbreeden a fir eng gewëssen Onrou bei Deeler vun der Bevëlkerung suergen. Mir Lëtzebuerger haten dat Friemd nach ni besonnesch gär, mä dat wat momentan hei am Land lass ass, geet op keng Kouhaut méi. An et ass genee déi Kouhaut, ënner déi dem Van Maele säi Film wulle geet, a wat hien dorënner fënnt, dat richt net besonnesch gutt. Sécher, wann ee Scheiklappen op den Aen huet, kann een de Film och einfach als méi oder wéineger sophistiquéierten Episod vun “Tatort” ukucken. Mä d’Aart a Weis, wéi de jonke Regisseur vu senger an eiser Heemecht schwätzt an de Fanger op d’Lëtzebuerger Séil leet (do wou et wéi deet) dierft och fir Diskussioune suergen. De Govinda Van Maele huet e couragéierten, engagéierten a faszinéierende Genrefilm gedréint, mat deem hie sech net nëmme Frënn dierft maachen. An de “Coup de génie” vu GUTLAND ass, datt do professionell Schauspiller (Frederick Lau, Vicky Krieps, Marco Lorenzini) op Laienduersteller treffen quiont la gueulede l’emploi, wat dem Film eng räich Textur gëtt, déi een an kengem “Tatort” fanne wäert.

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Une bien bonne surprise que ce film de genre luxembourgeois, retournant habilement les conventions tout en offrant un suspense intense et une très appréciable profondeur humaine. Un homme y débarque dans un petit village. Il vient d'Allemagne, où les nouvelles d'un fait divers suivi de fuite peuvent faire peser sur l'étranger quelques méchants soupçons. Mais au jeu des secrets à dévoiler, ou à protéger, la communauté n'est pas non plus sans zones d'ombre... Frederick Lau campe avec une rude intensité le nouveau venu, face à une Vicky Krieps dont le Phantom Thread de Paul Thomas Anderson a fait une vedette internationale. Derrière la caméra, Govinda Van Maele filme juste et signe un thriller rural prenant.